El Tapacamino

Friday, November 18th, 2011
El Tapacamino


If you were to stroll out of town some evening, just at dusk, to enjoy a walk on the road to Carricitos for example, in the orchards and open lands just before you enter the jungle, you might hear the sharp call of a nocturnal bird called a Pauraque, a common member of the Nightjar (Caprimulgidae) family.

The Pauraque is a medium-sized bird that, with its checkered, almost abstractly-patterned black, brown and white plumage, is so well camouflaged with the ground, that if it doesn't move, it's almost impossible to see. It is strictly nocturnal, prefers a mixed habitat, spending the daytime hours hidden in densely vegetated brush or scrub forest, and starts to fly only at dusk, feeding on insects caught in flight, foraging low over open ground, sometimes catching food from a perch. When foraging, because of its structure, the Pauraque's large gape can open both vertically and horizontally, allowing it to feed on large insects, grasshoppers, big moths, large beetles, etc. In hot weather, the bird often opens its mouth wide and vibrates its throat area (called a gular fluttering). Like panting, it's a thermoregulation behavior that helps cool the body. Pauraques also have rictal bristles (modified feathers like stiff hairs) along the side of its mouth, thought to aid in feeding and protecting the bird's eyes from flailing insect legs and wings. Its large eyes are placed laterally on the head, permitting a wide field of vision. A reflecting membrane over its eyes improves the Pauraque's light-gathering abilities in low visibility situations. Finally, the bird's relatively large wings and powerful flight allow for agile maneuvering as it pursues its prey.

El Tapacamino

The Pauraque lays its two eggs directly on the ground (hardly a nest), also once in a while on leaf litter. It is an adaptable species that will tolerate a surprising amount of human disturbance. Its breeding range extends from southern Texas through Mexico to South America. Around the world, in different countries, there are many varieties, many different names both scientific and native. Here in Sayulita, people refer to it as "Tapacamino"; others know it as "Presta-me-tu-cuchillo".

As darkness falls and you continue your walk along the dirt road that eventually leads back to town, you will surely come upon a Pauraque suddenly flushed out of its camouflaged place on the road by your flashlight. This is when you see the amazing display of its black and white patterned wings, spinning like pinwheels in the light, as the bird wheels away to land just ahead of you in the road, and again flies away as you approach, to land again in the road, ten meters ahead.

El Tapacamino

El Tapacamino

Si tomases un paseo fuera del pueblo, al atardecer, podrias disfrutar, por ejemplo, el camino a Carricitos. En los huertos y campos, justo antes de entrar en la selva, es posible escuchar el fuerte canto de un pájaro nocturno llamado Pauraque, miembro común de la familia de las chotacabras (Caprimulgidae).

El Pauraque es un ave de tamaño mediano, que con su plumaje estampado de cuadritos abstractos en negro, marrón y blanco está tan bien camuflado con la tierra que si no se mueve es casi imposible de ver. Son estrictamente nocturnos, prefieren un hábitat mixto, pasan las horas del día escondidos en la densa vegetación o bosque de matorrales, y empiezan a volar solo al anochecer. Se alimentan de insectos capturados durante el vuelo, se alimentan en areas bajas, en campo abierto. Cuando se alimentan, debido a su estructura, la boca grande de estas aves puede abrirse tanto vertical como horizontalmente, permitiendole alimentarse de insectos grandes, como saltamontes, polillas grandes, grandes escarabajos, etc. Cuando hace calor el ave a menudo abre su boca y hace vibrar el área de la garganta (llamado aleteo gular). Al igual que el jadeo, es un accionamiento de termorregulación que ayuda a enfriar el cuerpo. Pauraques también tienen una cresta de cerdas (plumas modificadas como pelos rígidos) a lo largo de los lados de la boca, se cree que ayuda en la alimentación, y que protege los ojos de estas aves del movimiento y agitación de las patas y alas de los insectos. Sus grandes ojos se colocan lateralmente en la cabeza, cosa que les permite un amplio campo de visión. Una membrana reflectiva sobre sus ojos mejora la captación de la luz en situaciones de baja visibilidad. Finalmente, sus alas relativamente grandes, y su poderoso vuelo, le permiten ágiles maniobras cuando persiguen a su presa.

El Tapacamino

El Pauraque pone dos huevos directamente sobre el suelo (no en un nido), también de vez en cuando en la hojarasca. Es una especie adaptable que sorpresivamente tolera bastánte el nivel de perturbacion humana. Su área de reproducción se extiende desde el sur de Texas a través de México y hasta Sudamérica. En todo el mundo, en diferentes países, hay muchas variedades, con diferentes nombres científicos y nativos. Aquí en Sayulita las personas se refieren a esta ave como "Tapacamino", otros la conocen como "Presta-me-tu-cuchillo".

A medida que oscurece, si continúas tu caminata por el camino de tierra que eventualmente te lleva de regreso al pueblo, seguramente te encontraras con un Pauraque que saldrá de su camuflada inmovilidad cuando lo iluminas con tu linterna. Este es el momento cuando puedes ver el increíble despliego de sus alas estampadas en blanco y negro girando como molinetes, enfrentando la noche para aterrizar nuevamente unos diez metros mas adelante.

Translated by Marcelo Moreno